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Noviembre de 2004 Página 1 de 3

La importancia de la física médica en la atención hospitalaria

El físico médico está al servicio de la seguridad y la calidad hospitalarias, y participa en procesos de tecnovigilancia y adquisición de nuevas tecnologías.

Introducción
La física médica es una rama de la física que se ocupa del estudio y desarrollo de sus aplicaciones en el campo de las ciencias de la salud. Proporciona una base metodológica para utilizar las nuevas tecnologías de diagnóstico y terapia, establecer criterios para el empleo correcto de los agentes físicos en medicina, generar lineamientos y guías para la protección radiológica de los trabajadores y de los pacientes, participar en el diseño de instrumentación especial y establecer normas para la medición de variables biológicas.

Se diferencia de la biofísica en que esta última es el estudio interdisciplinario de los problemas y fenómenos biológicos que se producen en toda la materia viva -esto es, seres humanos, otros animales y plantas-, que incluye áreas como la biometría.

Sinopsis histórica
La física médica como concepto no es nueva. De hecho, artistas como Da Vinci y Rembrandt, o escritores de ciencia-ficción, como H. G. Wells, manejaron en sus obras conceptos que hoy serían asociables a los de la física aplicada a la medicina.

La física médica cobró verdadero auge a comienzos del siglo XX, con el trabajo de personas como Wilhelm Roentgen, Henri Becquerel y Marie Curie, quienes descubrieron los rayos X y varias sustancias radiactivas. Al principio, un mundo esperanzado (como suele suceder con tecnologías de reciente desarrollo y de impacto impresionante) soñó con detectar todas las enfermedades y eliminarlas, particularmente el cáncer. Luego de la primera guerra mundial aparecieron fármacos basados en radio, así como centros hospitalarios (base de los modernos centros de oncología), que se denominaron "institutos del radium".

Desgraciadamente, se hicieron célebres sucesos tales como la comprobación de la acción de los rayos X para evaluar el esqueleto de una rata, que resultaba lesionado en el proceso; las quemaduras que sufrió Becquerel al manipular muestras del elemento radio; la anemia perniciosa de Curie, luego de exponerse por largos años al uranio y otros compuestos, o el cáncer de pulmón de las "iluminadoras", operarias que pintaban los números de los relojes de pulsera con mezclas de sustancias fluorescentes, a su vez radiactivas.

Después de la segunda guerra mundial, luego de la hecatombe de Hiroshima y Nagasaki, y de accidentes fatales ocurridos en Estados Unidos, el congreso de ese país promulgó la Ley McMahon, denominada oficialmente "Ley de Energía Nuclear", en 1946. A partir de ésta surgieron varias instituciones, entre ellas la Comisión de Energía Atómica, que regularían tanto el desarrollo de armas nucleares como el uso y las aplicaciones de diferentes equipos radiológicos. Los científicos mostraron interés por aplicar principios de la física nuclear a los sistemas biológicos, y la ulterior cooperación con biólogos y médicos dio origen al desarrollo de dos ramas, la biofísica (más general) y la física médica (más específica).

En el Congreso Internacional de Radiología celebrado en Munich en 1959, se discutió por primera vez la necesidad de formar una organización internacional dedicada a la física médica, hecho que se concretó después de la reunión de Montreal en 1963. Actualmente, los practicantes de la física médica cuentan con un ente representativo a nivel internacional: la Organización Internacional para la Física Médica (IOMP, International Organization for Medical Physics).

Funciones y áreas de interés de la física médica
La física médica, en un comienzo dedicada al estudio del fenómeno específico de la radiación ionizante en humanos, en la actualidad tiene una gama de aplicaciones inmensa, que abarca prácticamente todo el espectro de radiaciones e inventos afines. No obstante, pueden resumirse en cuatro aspectos, todos ellos interrelacionados: a) garantía y control de calidad; b) seguridad radiológica; c) docencia e investigación; d) gerencia y administración.

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